Kyiv, Ucrania (AP) — Rusia afirmó el martes haber tomado el control del 97% de una de las dos provincias que conforman el Donbas de Ucrania, acercando al Kremlin a su objetivo de capturar por completo el corazón industrial oriental de las minas y fábricas de carbón.

El ministro de Defensa ruso, Sergei Shoigu, dijo que las fuerzas de Moscú controlan casi toda la provincia de Lugansk. Y parece que Rusia ahora ocupa aproximadamente la mitad de la provincia de Donetsk, según funcionarios y analistas militares ucranianos.

Después de abandonar su fallido intento de asaltar Kyiv hace dos meses, Rusia declaró que tomar todo el Donbas es su principal objetivo. Los separatistas respaldados por Moscú han estado luchando contra las fuerzas del gobierno ucraniano en Donbas desde 2014, y la región ha sido la más afectada por el ataque ruso en las últimas semanas.

Al principio de la guerra, las tropas rusas también tomaron el control de toda la región de Kherson y una gran parte de la región de Zaporizhzhia, ambas en el sur. Los funcionarios rusos y sus designados locales han hablado sobre los planes para que esas regiones declaren su independencia o se incorporen a Rusia.

Antes de la invasión de febrero, los funcionarios ucranianos dijeron que Rusia controlaba alrededor del 7% del país, incluida la península de Crimea, que Rusia anexó en 2014, y las áreas en poder de los separatistas en Donetsk y Luhansk. La semana pasada, el presidente ucraniano Volodymyr Zelenskyy dijo que las fuerzas rusas ahora controlan el 20% del país.

Si bien las fuerzas del Kremlin tienen una potencia de fuego superior, los defensores ucranianos están atrincherados y han demostrado capacidad de contraataque.

Shoigu, el ministro de defensa ruso, dijo que las fuerzas de Moscú tomaron los barrios residenciales de Sievierodonetsk y están luchando para tomar el control de una zona industrial en las afueras de la ciudad y pueblos cercanos.

Sievierodonetsk y la cercana Lysychansk han sido testigos de intensos combates en las últimas semanas. Se encuentran entre las pocas ciudades y pueblos de la región de Luhansk que aún se resisten a la invasión rusa, que cuenta con la ayuda de las fuerzas locales pro-Kremlin.

Shoigu agregó que las tropas rusas estaban impulsando su ofensiva hacia la ciudad de Popasna y tomaron el control de Lyman y Sviatohirsk y otras 15 ciudades de la región.

El asesor presidencial ucraniano, Mykhailo Podolyak, instó a su pueblo a no desanimarse por los reveses en el campo de batalla.

“No dejen que la noticia de que hemos cedido algo los asuste”, dijo en una dirección de video. “Está claro que las maniobras tácticas están en curso. Cedemos algo, recuperamos algo”.

El gobernador de Luhansk, Serhiy Haidai, admitió que las fuerzas rusas controlan las afueras industriales de Sievierodonetsk.

“Continúan las batallas callejeras más duras, con diversos grados de éxito”, dijo Haidai. “La situación cambia constantemente, pero los ucranianos están repeliendo los ataques”.

Las fuerzas de Moscú también mantuvieron su bombardeo de artillería sobre Lysychansk. Haidai dijo que las tropas rusas bombardearon un mercado, una escuela y un edificio universitario, y destruyeron este último. Al menos tres personas resultaron heridas, dijo.

“Se está produciendo una destrucción total de la ciudad. Los bombardeos rusos se han intensificado significativamente en las últimas 24 horas. Los rusos están usando tácticas de tierra arrasada”, dijo Haidai.

Mientras insistía en la necesidad de Ucrania de derrotar a Rusia en el campo de batalla, Zelenskyy dijo en una conferencia del Financial Times el martes que todavía está abierto a las conversaciones de paz con el presidente ruso, Vladimir Putin.

También lamentó que las sanciones occidentales “realmente no hayan influido en la posición rusa”, informó el FT.

Mientras tanto, el ejército de EE. UU. comenzó a entrenar a las fuerzas ucranianas en los sofisticados lanzacohetes múltiples que la administración Biden acordó proporcionar la semana pasada. El Pentágono dijo que el entrenamiento se está realizando en una base en Alemania y en otras partes de Europa.

El Sistema de Cohetes de Artillería de Alta Movilidad, o HIMARS, está montado en un camión y puede transportar un contenedor con seis cohetes, que pueden viajar unas 45 millas (70 kilómetros). Las autoridades dijeron que les tomaría alrededor de tres semanas de entrenamiento antes de que pudieran ir al frente de batalla.

La guerra también provocó un enfrentamiento el martes entre el jefe de la agencia de vigilancia nuclear de la ONU y las autoridades ucranianas por la planta de energía nuclear más grande de Europa.

El director de la Agencia Internacional de Energía Atómica, Rafael Mariano Grossi, quiere visitar la planta de Zaporizhzhia en el sur de Ucrania para ayudar a mantener su seguridad después de que fuera tomada por las tropas rusas en marzo.

Pero Energoatom, la empresa estatal ucraniana que supervisa las plantas nucleares del país, dijo en un comunicado directo que Grossi no es bienvenido. Dijo que su gira planificada es «otro intento más de legitimar la presencia del ocupante allí».

En medio de los temores de una crisis alimentaria mundial debido a la guerra , el Kremlin dijo que Ucrania necesita eliminar las minas marinas cerca de su puerto de Odesa en el Mar Negro para permitir que se reanuden las exportaciones de granos esenciales desde allí.

Pero los funcionarios ucranianos han expresado su preocupación de que la eliminación de las minas pueda permitir que las fuerzas de Moscú ataquen.