Por ISABEL DEBRE y MALAK HARB

CIUDAD DE KUWAIT (AP) — Todo comenzó con el yoga.

Cuando un instructor en Kuwait este mes anunció un retiro de yoga de bienestar en el desierto, los conservadores lo declararon un asalto al Islam. Los legisladores y los clérigos tronaron sobre el “peligro” y la depravación de las mujeres que hacen la posición del loto y el perro boca abajo en público, y finalmente persuadieron a las autoridades para que prohibieran el viaje.

El alboroto del yoga representó solo el último punto álgido en una guerra cultural de larga duración sobre el comportamiento de las mujeres en el reino de los jeques, donde las tribus y los islamistas ejercen un poder creciente sobre una sociedad dividida. Cada vez más, los políticos conservadores rechazan un floreciente movimiento feminista y lo que ven como un desmoronamiento de los valores tradicionales de Kuwait en medio de una profunda disfunción gubernamental en temas importantes.

“Nuestro estado está retrocediendo y retrocediendo a un ritmo que no hemos visto antes”, dijo recientemente la activista feminista Najeeba Hayat a The Associated Press desde la sentada frente al parlamento de Kuwait. Las mujeres entraban en masa al parque a lo largo de la playa tachonada de palmeras, cantando en el aire frío de la noche por las libertades que, según dicen, las autoridades han sofocado constantemente.

Para los kuwaitíes, es una tendencia inquietante en un país que alguna vez se enorgulleció de su progresismo en comparación con sus vecinos del Golfo Pérsico.

Sin embargo, en los últimos años, las mujeres han avanzado a pasos agigantados en la conservadora Península Arábiga. En Arabia Saudita, durante mucho tiempo insular, las mujeres han ganado mayores libertades bajo el líder de facto, el príncipe heredero Mohammed bin Salman.

Arabia Saudita incluso organizó su primer festival de yoga al aire libre el mes pasado, algo que los kuwaitíes señalaron con ironía en las redes sociales.

“El movimiento hostil contra las mujeres en Kuwait siempre fue insidioso e invisible, pero ahora ha salido a la superficie”, dijo Alanoud Alsharekh, activista por los derechos de las mujeres que fundó Abolish 153, un grupo que busca eliminar un artículo del código penal del país que establece castigos laxos para los llamados asesinatos de honor de mujeres. “Se ha derramado en nuestras libertades personales”.

En los últimos meses, las autoridades kuwaitíes cerraron un popular gimnasio que ofrecía clases de danza del vientre. Los clérigos exigieron que la policía arrestara a las organizadoras de otro retiro de mujeres llamado “La Divina Femenina”, alegando blasfemia. El tribunal superior de Kuwait pronto escuchará un caso que argumenta que el gobierno debería prohibir Netflix en medio de un alboroto por la primera película en árabe que produjo la plataforma.

Hamdan al-Azmi, un islamista conservador, ha encabezado la diatriba contra el yoga, acusando a los forasteros de pisotear la herencia árabe y lamentando el ejercicio aeróbico como una parodia cultural.

“Si defender a las hijas de Kuwait es un atraso, me siento honrado de que me llamen así”, dijo.

La serie de decisiones motivadas por la religión ha provocado una indignación sostenida entre las mujeres kuwaitíes en un momento en el que ni una sola se sienta en el parlamento electo y los casos espantosos de los llamados asesinatos por honor se han apoderado del público.

En uno de esos casos , una mujer kuwaití llamada Farah Akbar fue arrastrada de su automóvil la primavera pasada y asesinada a puñaladas por un hombre en libertad bajo fianza contra el que había presentado múltiples denuncias policiales.

El clamor por el asesinato de Akbar llevó al parlamento a redactar una ley que, después de años de campaña, eliminaría el Artículo 153. El artículo dice que un hombre que sorprende a su esposa cometiendo adulterio o a su pariente femenina involucrada en cualquier tipo de sexo “ilícito” y mata sus rostros a lo sumo tres años de prisión. También puede haber solo una multa de $46.

Pero cuando llegó el momento de considerar la abolición del artículo, el comité parlamentario de asuntos de la mujer de Kuwait, integrado exclusivamente por hombres, dio un paso sin precedentes. Se dirigió a los clérigos islámicos del estado para una fatwa, o decisión religiosa no vinculante, sobre el artículo.

Los clérigos dictaminaron el mes pasado que se mantuviera la ley.

“La mayoría de estos miembros del parlamento provienen de un sistema en el que los asesinatos por honor son normales”, dijo Sundus Hussain, otro miembro fundador del grupo Abolish 153.

Después de las elecciones de Kuwait de 2020, hubo un marcado aumento en la influencia de los islamistas conservadores y miembros tribales, agregó Hussein.

Antes de que los activistas pudieran absorber el golpe, las autoridades pidieron a los clérigos que respondieran una nueva pregunta: ¿Debería permitirse que las mujeres se unan al ejército?

El Ministerio de Defensa había declarado que podían alistarse el otoño pasado, cumpliendo una demanda de larga data.

Pero los clérigos no estuvieron de acuerdo. Las mujeres, decretaron el mes pasado, solo pueden participar en roles que no sean de combate si usan un velo islámico y obtienen el permiso de un tutor masculino.

La decisión sorprendió y horrorizó a los kuwaitíes, acostumbrados a la indiferencia del gobierno sobre si las mujeres se cubren el cabello.

“¿Por qué consultaría el gobierno a las autoridades religiosas? Es claramente una forma en que el gobierno está tratando de apaciguar a los conservadores y complacer al parlamento”, dijo Dalal al-Fares, experta en estudios de género de la Universidad de Kuwait. “Reprimir los problemas de las mujeres es la forma más fácil de decir que están defendiendo el honor nacional”.

Aparte de la defensa de lo que los conservadores sociales consideran el honor de la mujer, hay pocas cosas en las que el gabinete designado por el emir de Kuwait y el parlamento electo puedan estar de acuerdo. Un angustioso estancamiento ha paralizado todos los esfuerzos por corregir un déficit presupuestario récord y aprobar las reformas económicas que tanto se necesitan.

Casi dos años después de que el parlamento aprobara una ley de protección contra la violencia doméstica, no hay refugios gubernamentales para mujeres ni servicios para víctimas de abuso. La violencia contra las mujeres no ha hecho más que aumentar durante el confinamiento por la pandemia.

“Necesitamos una revisión completa para abordar las fallas de nuestro sistema legal en lo que respecta a la protección de las mujeres”, dijo el legislador Abdulaziz al-Saqabi, quien ahora está redactando la primera ley de violencia de género de Kuwait. “Estamos lidiando con un sistema irresponsable e inestable que hace que cualquier reforma sea casi imposible”.

Algunos defensores atribuyen la reacción conservadora a una sensación de pánico de que la sociedad está cambiando. Hace un año, activistas lanzaron un innovador movimiento #MeToo para denunciar el acoso y la violencia contra las mujeres. Cientos de informes inundaron la cuenta de Instagram de la campaña con desgarradoras acusaciones de agresión, creando un cambio profundo en el discurso kuwaití.

En los últimos meses, los organizadores han tenido problemas para mantener el impulso, ya que ellos mismos han enfrentado amenazas de violación y muerte.

“El número de víctimas fue enorme. Nos convertimos en clickbait de inmediato. No podíamos salir en público sin que nos detuvieran y acosaran constantemente”, dijo Hayat, quien ayudó a crear el movimiento el año pasado.

Hayat tiene poca fe en que el gobierno cambie algo para las mujeres de Kuwait. Pero ella dijo que esa no es razón para rendirse.

“Si hay una protesta, voy a aparecer. Si hay alguien a quien hay que convencer, voy a intentarlo”, dijo, mientras las mujeres a su alrededor levantaban los puños y sostenían pancartas en alto.