Por KIM TONG-HYUNG /
(Agencia Central de Noticias de Corea/Servicio de Noticias de Corea vía AP, Archivo) /

SEÚL, Corea del Sur (AP) — Lidiando con las dificultades de la pandemia y las sanciones impulsadas por Estados Unidos por sus ambiciones nucleares, el líder norcoreano, Kim Jong Un, podría estar reviviendo su libro de jugadas de 2017 sobre políticas arriesgadas nucleares y de misiles para arrebatar concesiones a Washington y sus vecinos.

Los lanzamientos de misiles de corto alcance de Corea del Norte el lunes fueron su cuarta ronda de pruebas de misiles este mes y señalaron una negativa a ser ignorada por la administración Biden, que se ha centrado más en confrontar a adversarios más grandes como China y Rusia.

Las pruebas también podrían reflejar una creciente urgencia en su necesidad de ayuda externa después de que su economía se deterioró aún más bajo las severas sanciones y dos años de cierre de fronteras por la pandemia, dicen los expertos.

Los dos misiles lanzados el lunes cerca de la capital, Pyongyang, siguieron a la reanudación del tráfico ferroviario de carga con China que había sido suspendido por preocupaciones de pandemia, en lo que probablemente sea un intento de revivir la desesperada economía.

El portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores de China, Zhao Lijian, dijo el lunes que el comercio entre Dandong en China y Sinuiju en Corea del Norte se mantendrá mientras se mantengan los controles pandémicos.

Si bien es probable que Corea del Norte continúe mostrando sus armas en las próximas semanas, podría mantener las cosas relativamente tranquilas antes de la inauguración de los Juegos Olímpicos de Invierno de febrero en China, su principal aliado y salvavidas económico, lanzando conocidos misiles de corto alcance en lugar de sistemas más provocativos. .

Pero podría aumentar drásticamente la apuesta una vez que finalicen los Juegos de Beijing. Du Hyeogn Cha, analista del Instituto Asan de Estudios Políticos de Seúl, dijo que Kim podría reanudar las pruebas de explosivos nucleares y misiles balísticos intercontinentales.

Kim suspendió las pruebas nucleares y de misiles balísticos intercontinentales en 2018 mientras conversaba con el expresidente estadounidense Donald Trump. Pero la diplomacia sigue descarrilada desde su segunda cumbre en 2019, cuando los estadounidenses rechazaron la demanda de Corea del Norte de un importante alivio de las sanciones a cambio de una entrega parcial de sus capacidades nucleares.

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En los últimos meses, Corea del Norte ha intensificado las pruebas de misiles de corto alcance diseñados para derrotar las defensas antimisiles en la región.

Sus líderes pueden pensar que necesita realizar pruebas más provocativas para mover la aguja con la administración Biden, que ha ofrecido conversaciones abiertas pero no ha mostrado voluntad de aliviar las sanciones a menos que Kim tome medidas reales para abandonar su programa de armas nucleares.

No está claro si las pruebas nucleares o de misiles balísticos intercontinentales lograrían un compromiso de Washington, que es más probable que responda con más sanciones y presión militar, lo que posiblemente incluya la reanudación de importantes ejercicios militares con Corea del Sur, dijo Cha.

Nam Sung-wook, un experto en Corea del Norte de la Universidad de Corea de Seúl, dijo que una prueba nuclear es más probable que una prueba ICBM porque enviaría un mayor nivel de impacto. Corea del Norte puede usar esa prueba para afirmar que ha adquirido la capacidad de producir una ojiva nuclear lo suficientemente pequeña como para caber en su supuesto misil hipersónico, que probó por primera vez en septiembre.

Nam dijo que Corea del Norte programaría la prueba para maximizar su efecto político, con las elecciones presidenciales de Corea del Sur programadas para marzo y el presidente Joe Biden enfrentando elecciones intermedias cruciales en noviembre. Corea del Norte realizó su sexta y última prueba de un dispositivo explosivo nuclear en septiembre de 2017.

“En la mente de Pyongyang, no hay otra forma de llamar la atención de Washington que una gran provocación”, dijo Nam.

Corea del Norte intensificó sus esfuerzos para ampliar sus capacidades armamentísticas tras el anuncio de Kim en 2021 de un nuevo plan quinquenal para desarrollar sus fuerzas militares, con una ambiciosa lista de deseos que incluía misiles hipersónicos, misiles balísticos intercontinentales de combustible sólido, satélites espía y misiles nucleares lanzados desde submarinos.

Sin embargo, la frecuencia de las pruebas desde entonces supera los plazos tecnológicos habituales y aparentemente refleja el deseo de Kim de salir de los problemas económicos cada vez más profundos del país y del aislamiento internacional, lo que parece ser el período más difícil de su gobierno de una década.

“Externamente, Corea del Norte está tratando de hacer una declaración de que seguirá su propio camino independientemente de las sanciones. Internamente, el liderazgo está tratando de decirle a su gente que las promesas del líder supremo se cumplirán pase lo que pase, ya sea el desarrollo de armas o la superación de sanciones a través de una economía autosuficiente”, dijo Cha.

“Pero están procediendo con las pruebas a un ritmo muy rápido, y esto revela una sensación de alarma dentro del liderazgo de Pyongyang de que deben hacer algo con Estados Unidos en 2022 o podría haber problemas”.

Según estimaciones de Corea del Sur, el comercio de Corea del Norte con China se contrajo alrededor de un 80 % en 2020 antes de volver a caer dos tercios en los primeros nueve meses de 2021. La contracción en 2020 fue la mayor desde 1997, ya que la producción de cereales cayó al nivel más bajo. desde que Kim asumió el poder en 2011.

Describiendo su campaña contra el coronavirus como una cuestión de “existencia nacional”, Corea del Norte ha restringido severamente el tráfico y el comercio transfronterizo durante los últimos dos años e incluso se cree que ha ordenado a las tropas que disparen a tiros a cualquier intruso que cruce sus fronteras.

Los expertos dicen que un gran brote de COVID-19 tendría consecuencias devastadoras debido al deficiente sistema de atención médica de Corea del Norte e incluso podría desencadenar inestabilidad.

La reanudación de la ruta del tren con China indica lo difícil que se ha vuelto para su liderazgo soportar la tensión económica causada por el cierre de fronteras, dijo Park Won Gon, profesor de estudios de Corea del Norte en la Universidad Femenina Ewha de Seúl.

Durante décadas, Corea del Norte ha dominado el arte de la política arriesgada, fabricando crisis diplomáticas con pruebas de armas y amenazas antes de ofrecer negociaciones destinadas a obtener concesiones. Kim aceleró el proceso en 2017 con una muy provocativa serie de pruebas nucleares y de misiles balísticos intercontinentales mientras intercambiaba amenazas de aniquilación nuclear con Trump antes de comenzar su diplomacia en 2018.

Corea del Norte comenzó 2022 con lo que afirmó fueron dos pruebas exitosas de un misil hipersónico, que Kim dijo que mejoraría significativamente su “disuasión de guerra”. Después de que la administración Biden impusiera nuevas sanciones por esos lanzamientos, Corea del Norte prometió una acción más fuerte y explícita y disparó dos misiles desde un tren el viernes.

Las fotos de los medios estatales del lanzamiento del lunes sugieren que Corea del Norte probó un arma que se ve similar en apariencia con el sistema de misiles tácticos del ejército estadounidense MGM-140. Los misiles, que Corea del Norte probó por primera vez en 2019, son parte del armamento de corto alcance en expansión del país diseñado para ser maniobrable y volar a bajas altitudes, lo que potencialmente mejora sus posibilidades de evadir los sistemas de defensa antimisiles en Corea del Sur y Japón.

Park dijo que el impulso de Corea del Norte para desarrollar y producir en masa tales misiles es una parte clave de sus esfuerzos para consolidar su estatus como potencia nuclear. Su campaña de presión no sólo apunta a obtener beneficios económicos sino también a negociar con Washington desde una posición de poder y convertir la diplomacia nuclear en conversaciones para la reducción mutua de armamentos, dijo.

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Kim Tong-hyung ha cubierto las Coreas para The Associated Press desde 2014.