BELGRADO, Serbia (AP) — Novak Djokovic llegó el lunes a su natal Serbia luego de ser deportado de Australia porque no estaba vacunado contra el COVID-19, lo que puso fin a sus esperanzas de defender su título del Abierto de Australia.

La salida de la estrella del tenis de Australia cierra al menos el primer capítulo de un vertiginoso drama que tiene resonancia en el mundo del deporte de élite, la política australiana ante la pandemia y el polarizado debate sobre las vacunas contra el COVID-19.

Un avión que transportaba al jugador No. 1 del ranking desde su escala en Dubai, Emiratos Árabes Unidos, aterrizó en la capital serbia, Belgrado, donde se espera que reciba una bienvenida de héroe.

Djokovic había argumentado en un tribunal australiano que se le debería permitir quedarse y competir porque una infección reciente por coronavirus significaba que estaba exento de las estrictas reglas de vacunación. Pero las autoridades australianas mencionaron el interés público en revocar su visa, diciendo que su presencia podría despertar sentimientos antivacunas y que expulsarlo era necesario para mantener a los australianos a salvo.

El Grand Slam de Melbourne comenzó el lunes.

ESTA ES UNA ACTUALIZACIÓN DE ÚLTIMA HORA. La historia anterior de AP sigue a continuación.

DUBÁI, Emiratos Árabes Unidos (AP) — Novak Djokovic se dirigía a su hogar en Serbia el lunes después de que su deportación de Australia por la vacunación obligatoria contra el COVID-19 acabó con las esperanzas del tenista número uno del mundo de defender su título del Abierto de Australia.

Un avión de Emirates que lo transportaba desde Australia aterrizó en Dubái el lunes temprano, y Djokovic fue visto más tarde a bordo de un avión que aterrizaría en la capital serbia, Belgrado, a las 12:10 CET. Sus abogados habían argumentado el domingo en un tribunal australiano que se le debería permitir quedarse en el país y competir en el torneo bajo una exención médica debido a una infección por coronavirus el mes pasado.

Djokovic ha ganado nueve títulos del Abierto de Australia, incluidos tres seguidos, y un total de 20 trofeos individuales de Grand Slam, empatado con sus rivales Roger Federer y Rafael Nadal en la mayor cantidad en la historia del tenis masculino. Federer no está jugando mientras se recupera de una lesión, y Nadal es el único ex campeón masculino del Abierto de Australia en el torneo que comenzó el lunes.

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Incluso mientras volaba a casa desde Australia, surgieron dudas sobre si Djokovic podría jugar en el próximo torneo de Grand Slam, el Abierto de Francia. Un miembro del parlamento francés dijo que una nueva ley que excluirá a las personas no vacunadas de los lugares deportivos, restaurantes y otros lugares públicos se aplicará a cualquiera que quiera jugar en el torneo.

Los comentarios del lunes de Christophe Castaner y un tuit del ministro de Deportes el domingo por la noche marcaron un cambio en los planes anteriores de crear una «burbuja» en torno al Abierto de Francia, programado para finales de mayo y junio.

Djokovic cuenta con un apoyo abrumador en su Serbia natal, donde vive su familia más cercana. El presidente serbio, Aleksandar Vucic, acusó al gobierno australiano de «acosar» a la estrella del tenis de primer nivel y lo instó a regresar a donde sería bienvenido.

Djokovic había dado positivo por coronavirus en Belgrado el 16 de diciembre, lo que usó como argumento para ingresar a Australia, pero su visa fue inicialmente cancelada el 6 de enero por un funcionario fronterizo que decidió que no calificaba para una exención médica de Australia. Reglas para visitantes no vacunados.

Ganó una apelación para quedarse en el torneo, pero el ministro de inmigración de Australia luego revocó su visa. Tres jueces de la Corte Federal decidieron por unanimidad el domingo afirmar el derecho del ministro de inmigración a cancelar la visa de Djokovic.

La vacunación en medio de la pandemia es un requisito para cualquier persona en el Abierto de Australia, ya sean jugadores, sus entrenadores o cualquier persona en el lugar del torneo. Más del 95% de todos los Top 100 hombres y mujeres en las respectivas clasificaciones de sus giras están vacunados. Al menos dos hombres, el estadounidense Tennys Sandgren y el francés Pierre-Hugues Herbert, se saltaron el primer gran torneo del año debido al requisito de vacunas.

El intento de Djokovic de obtener la exención médica por no estar vacunado provocó la ira en Australia, donde se han empleado estrictos bloqueos en las ciudades y restricciones a los viajes internacionales para tratar de controlar la propagación del coronavirus desde que comenzó la pandemia.

Djokovic dio positivo en Belgrado el 16 de diciembre, pero recibió el resultado tarde el 17 de diciembre, dijo, y canceló todos sus compromisos, excepto una entrevista de larga data con el periódico L’Equipe al día siguiente. Más tarde describió esto como «un error» de juicio.

Cuando se les preguntó si Djokovic enfrentaría alguna sanción por ignorar su aislamiento mientras estaba infectado cuando regrese a Serbia, los funcionarios serbios dijeron que no lo haría porque el país no está en estado de emergencia.

Djokovic tiene casi un estatus icónico en Serbia, cuyo presidente Aleksandar Vucic dijo que la audiencia en la corte en Australia fue “una farsa con muchas mentiras”.

“Piensan que humillaron a Djokovic con este acoso de 10 días, y en realidad se humillaron a sí mismos. Si dices que el que no está vacunado no tiene derecho a entrar, Novak no vendría ni se vacunaría”, dijo Vucic a los periodistas.